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John Berger: el tiempo presente-tan intenso, tan persistente, que provoca el giro de nuestra mirada

El Arte de ver / John Berger


Ante el «espectáculo de ropas y máscaras vacías» en el que vivimos, John Berger plantó el «silencioso arte» de la pintura «que detiene todo lo que se mueve». Escritor poliédrico, su obra refleja la pluralidad de la mirada que busca ser visión


John Berger | El Arte de Ver / 7 jul 2017

John Berger, fallecido el 2 de enero de 2017


JOSÉ JIMÉNEZ / ABC Cultural / Febrero 9, 2021 / Fuente externa


La personalidad creativa de John Berger es -sigamos empleando el tiempo presente- tan intensa, tan persistente, que consigue provocar el giro de nuestra mirada, el despertar de la interrogación, el deseo de conocer. Tras estudiar arte, inició su trayectoria como pintor, y sus obras se expusieron en Londres a finales de los años cuarenta. Pero de ahí se abrió a la escritura, en un registro plural, poliédrico. Primero, crítica de arte, y a partir de ahí: novela, ensayo, poesía, teatro, guión cinematográfico. La pluralidad de su escritura es, en realidad, un eco o reflejo de la pluralidad de las formas que nuestra mirada es capaz de aprehender cuando llega a ser visión.

La diferencia entre mirar y ver constituye uno de los ejes centrales de la escritura de John Berger, y desde luego el núcleo de su importantísima aportación en el ámbito de la teoría y la crítica de arte. En « Modos de ver» (1972), uno de sus primeros libros en esa disciplina, Berger planteaba que ver va antes que las palabras, que es la visión lo que establece nuestro lugar en el mundo. Pero también que no es lo mismo el acto de mirar [«looking»] que el de ver [«seeing»]: la vista [«sight»] conlleva comprensión, conocimiento.


Diálogo directo

Su manera de entender la crítica de arte va en esa línea: trazar, de forma abierta, un itinerario que nos permita llegar a la visión de las obras. De forma abierta, porque sus textos críticos integran, además de la escritura conceptual, poemas e imágenes: dibujos, fotografías, reproducciones… A partir de esa diversidad expresiva, John Berger plantea un diálogo directo con las obras y los artistas, teniendo siempre en cuenta sus trasfondos sociales y culturales.

Esa atención a los contextos del arte, lejana de los planteamientos historicistas y «sociologistas», permite fijar el anclaje de las obras en el tiempo, y con ello, a la vez, entender los motivos de su perduración, cuando esta se produce. El propio John Berger, en «La obra de arte», un texto de 1978, sitúa la raíz de su método teórico en los planteamientos del gran estudioso Frederick Antal (1887-1954), a quien consideraba su «maestro»: «Él era mi maestro, él me animaba, y a él le debo una gran parte de lo que entiendo por Historia del Arte».


Menos solos

Así, su escritura sobre el arte pone en cuestión los tópicos idealistas. En concreto, en lugar de concebir el trabajo artístico como «creación», con todos los ecos espiritualistas que esa categoría conlleva, John Berger lo caracteriza como un trabajo de recepción, de «dar forma» a lo recibido. Es lo que podemos leer en un texto de 1995, «Pasos hacia una pequeña teoría de lo visible»: «La ilusión moderna en relación con el arte […] es que el artista es un creador. Más bien es un receptor. Lo que parece una creación no es sino el acto de dar forma a lo que se ha recibido».

Es interesante subrayar el diálogo de John Berger con algunos artistas españoles, especialmente con Goya, Picasso y Juan Muñoz

Con ello se abre una consideración no elitista del arte, en la que se destaca la importancia de su recepción por los públicos y la creciente asistencia de los mismos a los museos. En estos, según Berger, encontramos «lo visible de otras épocas», y eso nos hace sentirnos «menos solos» frente a lo que vemos aparecer y desaparecer todos los días. Es decir, lo decisivo del arte es que en él se establece la continuidad, «la permanencia de lo visible».

En este mismo texto, cuando las redes digitales estaban apenas en sus inicios, John Berger llama la atención sobre cómo la tecnología permite separar con facilidad lo aparente de lo existente, con la finalidad básica de intensificar el consumo, de llevarnos a «la próxima compra». «Vivimos -afirma- en un espectáculo de ropas y máscaras vacías». Frente a ello se sitúa el arte, que individualiza y separa la forma, y en particular la pintura, que con su carácter estático rescata la imagen del flujo incesante del movimiento mediático. La pintura, «este silencioso arte que detiene todo lo que se mueve».


Lo inacabado

Es interesante, en este punto, subrayar el diálogo de John Berger con algunos artistas españoles, especialmente con Goya, Picasso y Juan Muñoz. Con este último escribió en colaboración el texto de una obra teatral: «¿Será un parecido?», que fue teniendo diversas representaciones a partir de 1996. Al inicio de la obra, y tras contemplar «El perro», una de las pinturas negras de Goya, se dice: «Y llegamos a la conclusión de que era mejor ver cuadros en la radio que en la televisión. En una pantalla de televisión no hay nunca nada quieto y ese movimiento hace que la pintura deje de serlo. En la radio no vemos nada, pero podemos escuchar el silencio. Y todo cuadro tiene su propio silencio».

El arte nos da silencio. Detenimiento de la imagen. Quietud. Nos permite ver. En el nuevo prefacio que John Berger escribió en 1987 para su libro «Éxito y fracaso de Picasso», publicado originalmente en 1965, sitúa la importancia artística del malagueño en que su obra se ubica en la frontera entre la presencia y la ausencia, núcleo central de toda pintura. Y por ello: «Picasso fue el maestro de lo inacabado -no de la obra inacabada, sino de la experiencia de lo inacabado».


Eco continuo

Una cuestión que se relaciona directamente con la unión de lo visible y el tiempo: «La pintura es el arte que nos recuerda que el tiempo y lo visible nacieron juntos, como un par. El lugar en el que se engendraron es la mente humana, que puede disponer los acontecimientos en una secuencia temporal y las apariencias en un mundo visto».

Últimamente, en 2013, John Berger presentó junto a su hijo Yves una muestra de dibujos y obra gráfica: « Disparate de Fuendetodos», en el pueblo natal de Goya, en cuyo catálogo escribió: «Yo miro, trato de ver». Y esta es, en definitiva, la aportación decisiva que encontramos en los textos de teoría y crítica de arte de John Berger: la visión en el tiempo. El arte activa un eco continuo del paso del tiempo, de la fugacidad de la vida y de la experiencia humanas, y lo fija en la duración de la visión.


John Berger: the present tense-so intense, so persistent, that it causes the turn of our gaze


Faced with the "spectacle of empty clothes and masks" in which we live, John Berger planted the "silent art" of painting "that stops everything that moves." A polyhedral writer, his work reflects the plurality of the gaze that seeks to be vision


John Berger | The Art of Seeing / Jul 7, 2017 | John Berger, died January 2, 2017


JOSÉ JIMÉNEZ / ABC Cultural / February 9, 2021 / External source


The creative personality of John Berger is - let us continue using the present tense - so intense, so persistent, that it manages to provoke the turn of our gaze, the awakening of the interrogation, the desire to know. After studying art, he began his career as a painter, and his works were exhibited in London in the late 1940s. But from there he opened himself to writing, in a plural, polyhedral register. First, art criticism, and from there: novel, essay, poetry, theater, film script. The plurality of his writing is, in reality, an echo or reflection of the plurality of forms that our gaze is capable of apprehending when it becomes vision.

The difference between looking and seeing constitutes one of the central axes of John Berger's writing, and of course the core of his extremely important contribution in the field of art theory and criticism. In "Ways of seeing" (1972), one of his first books in this discipline, Berger suggested that seeing comes before words, that vision is what establishes our place in the world. But also that the act of looking [«looking»] is not the same as that of seeing [«seeing»]: sight [«sight»] implies understanding, knowledge.


Direct dialogue

His way of understanding art criticism goes along this line: tracing, in an open way, an itinerary that allows us to reach the vision of the works. In an open way, because his critical texts integrate, in addition to conceptual writing, poems and images: drawings, photographs, reproductions ... From this expressive diversity, John Berger proposes a direct dialogue with works and artists, always taking into account their social and cultural backgrounds.

This attention to the contexts of art, far from historicist and "sociological" approaches, allows us to fix the anchorage of the works in time, and with it, at the same time, understand the reasons for their persistence, when it occurs. John Berger himself, in "The work of art", a 1978 text, places the roots of his theoretical method in the approaches of the great scholar Frederick Antal (1887-1954), whom he considered his "teacher": "He was my teacher, he encouraged me, and to him I owe a large part of what I understand by Art History.


Less alone

Thus, his writing on art calls into question idealistic clichés. Specifically, instead of conceiving artistic work as "creation", with all the spiritualist echoes that this category carries, John Berger characterizes it as a work of reception, of "shaping" what is received. This is what we can read in a 1995 text, «Steps towards a small theory of the visible»: «The modern illusion in relation to art […] is that the artist is a creator. He rather he is a receiver. What appears to be a creation is but the act of shaping what has been received.

It is interesting to underline John Berger's dialogue with some Spanish artists, especially with Goya, Picasso and Juan Muñoz

With this, a non-elitist consideration of art is opened, in which the importance of its reception by the public and its increasing attendance at museums is highlighted. In these, according to Berger, we find "the visible of other times", and that makes us feel "less alone" in the face of what we see appear and disappear every day. In other words, the decisive thing about art is that it establishes continuity, "the permanence of the visible."

In this same text, when digital networks were just in their infancy, John Berger calls attention to how technology makes it possible to easily separate the apparent from the existing, with the basic purpose of intensifying consumption, of leading us to «the next purchase ». "We live," he says, "in a spectacle of empty masks and clothes." Against this is art, which individualizes and separates form, and in particular painting, which with its static character rescues the image from the incessant flow of the media movement. Painting, "this silent art that stops everything that moves."


The unfinished

It is interesting, at this point, to underline John Berger's dialogue with some Spanish artists, especially with Goya, Picasso and Juan Muñoz. With the latter, he wrote in collaboration the text of a theatrical work: «Will it be a similarity?», Which was having various performances from 1996. At the beginning of the work, and after contemplating «The dog», one of the black paintings of Goya, it is said: «And we came to the conclusion that it was better to see pictures on the radio than on television. On a television screen there is never anything still and that movement makes the painting stop being so. On the radio we don't see anything, but we can hear the silence. And every painting has its own silence.

Art gives us silence. Stop the image. Stillness. It allows us to see. In the new preface that John Berger wrote

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OCT. / NOV. / DIC. / 2019 La presente publicación se la dedicamos a un artista en especial, que habita entre nosotros y reside en las galaxias, el artista visual: Jorge Pineda. Maravilloso!, dentro y fuera de nuestro mapa isla, ciudad. Por siempre destacarse por sus excelencias, por ello sus méritos. Para OCA, es un privilegio contar su historia en un diálogo y lenguaje que nos permite analizar mejor el pensamiento creativo de este artista.

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